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Aplicaciones de las técnicas de PCR a la epidemiología molecular de las enfermedades infecciosas

PCR techniques for Molecular Epidemiology of Infectious Diseases

Felipe Fernández-Cuenca a

a Departamento de Microbiología y Epidemiología Infecciosa. Hospital Universitario Virgen Macarena. Sevilla. España.

Palabras Clave

Reacción en cadena de la polimerasa. Epidemiología molecular. Enfermedades infecciosas.

Keywords

Polymerase chain reaction. Molecular epidemiology. Infectious diseases.

Resumen

En los últimos años se han desarrollo nuevas técnicas moleculares de tipificación basadas en la reacción en cadena de la polimerasa (PCR) que han supuesto un importante avance en el estudio de las enfermedades infecciosas. La PCR que utiliza cebadores arbitrarios (AP-PCR) y la PCR que utiliza cebadores que hibridan con secuencias de ADN repetidas (rep-PCR) son las técnicas de PCR más utilizadas para tipificar bacterias y hongos. Estas técnicas son sencillas de realizar, rápidas y poseen un elevado poder de discriminación. La AP-PCR es relativamente poco reproducible, por lo que tiene que ser validada o estandarizada en cada laboratorio. La digestión con enzimas de restricción de genes amplificados mediante PCR constituye la base de la PCR-RFLP. Esta técnica es sencilla y muy reproducible, pero suele ser menos discriminativa que la AP-PCR o la rep-PCR. El estudio del polimorfismo de la longitud de fragmentos amplificados (AFLP) se basa en la amplificación mediante PCR de fragmentos de ADN obtenidos por restricción enzimática del ADN cromosómico. Esta técnica de tipificación posee mayor poder de discriminación y reproducibilidad que las anteriores, pero es más laboriosa, más costosa y requiere personal especializado. La mayoría de las técnicas de tipificación basadas en la PCR son menos laboriosas, más rápidas y más fáciles de realizar e interpretar que la electroforesis en campo pulsante (PFGE; técnica de referencia para la mayoría de bacterias y hongos), pero suelen ser, por lo general, menos reproducibles y discriminativas que esta última, dependiendo de la especie estudiada y de la técnica de PCR empleada. En resumen, existen diversas técnicas moleculares basadas en la PCR que son muy útiles como método inicial de tipificación para estudiar la relación clonal entre aislados de una misma especie. La elección de la técnica depende de factores de tipo técnico (rapidez, poca laboriosidad, fácil de interpretar y con un elevado poder de discriminación y reproducibilidad) y económico (bajo coste).

Artículo

Introducción

El estudio epidemiológico molecular de las enfermedades infecciosas tiene por objeto determinar la relación clonal que existe entre varios aislados de una misma especie. Esta información es muy útil, sobre todo cuando se producen brotes epidémicos causados por cepas multirresistentes, porque permite determinar el número de clones circulantes, identificar la fuente de contaminación o reservorio y los vehículos de transmisión, evaluar la eficacia de las medidas de control dirigidas a evitar la diseminación de clones y diferenciar entre infección y recidiva1.

Los métodos de tipificación se clasifican en dos grandes grupos: fenotípicos (basados en características fisiológicas o bioquímicas) y genotípicos (basados en el estudio del ADN). Los métodos fenotípicos de tipificación son menos reproducibles y poseen menor poder de discriminación que los métodos genotípicos. Ello se debe a que la expresión de un carácter fenotípico es el resultado de la interacción del genotipo con el ambiente y, por tanto, es susceptible de modificarse cuando las condiciones ambientales varían.

El extraordinario avance de la biología molecular en los últimos años ha permitido desarrollar nuevos métodos genotípicos de tipificación. La electroforesis en gel de campo pulsante (PFGE) es la técnica estándar de referencia para tipificar la mayoría de bacterias, hongos y parásitos con importancia clínica, debido a que posee un elevado poder de discriminación y una excelente reproducibilidad3. Esta técnica de tipificación tiene el inconveniente de que es muy laboriosa y duradera (la mayoría de los protocolos de trabajos requieren más de 4 días para poder obtener y analizar los pulsotipos), por lo que su uso diario en el laboratorio es poco práctico. Esto hace que sea necesaria la búsqueda de otros métodos de tipificación alternativos a la PFGE que sean más flexibles y rápidos, y menos laboriosos.

Técnicas de tipificación basadas en la amplificación de ácidos nucleicos

Las técnicas de tipificación basadas en la amplificación de ácidos nucleicos mediante reacción en cadena de la polimerasa (PCR) se fundamentan en el mismo principio general común a todas ellas: la amplificación de genes o secuencias de ADN polimórficas y la separación electroforética de los productos de amplificación2,3. Las técnicas de PCR se pueden utilizar conjuntamente con otros métodos moleculares, como la restricción enzimática, la hibridación con sondas específicas o la secuenciación de ácidos nucleicos.

Por lo general, las técnicas de tipificación basadas en la amplificación de ácidos nucleicos mediante PCR poseen un elevado poder de discriminación, son menos laboriosas, más rápidas y más flexibles que la PFGE, y permiten trabajar con un mayor número de muestras2,3 (tabla 1) (fig. 1). Las técnicas de PCR son útiles para diferenciar grupos de cepas no relacionadas clonalmente, pero son menos discriminativas que la PFGE para diferenciar subtipos entre cepas relacionadas clonalmente. Estas técnicas pueden presentar problemas metodológicos relacionados con la inhibición de la PCR y la contaminación de las muestras durante el proceso de preamplificación. Algunas de estas técnicas tienen que ser validadas en el laboratorio (estandarización de protocolos, equipos y reactivos) debido a que presentan una baja reproducibilidad, mientras que otras técnicas pueden requerir un software adecuado para analizar patrones de bandas de ADN que son complejos y difíciles de interpretar visualmente. Otros problemas son los criterios utilizados para interpretar los patrones de bandas y la dificultad para comparar los patrones de ADN entre varios geles, aunque esto último puede resolverse con la utilización de programas informáticos que analizan automáticamente los patrones y los junta en agrupaciones (clusters) .

Figura 1. Representación esquematizada de los pasos más importantes de varias técnicas de tipificación mediante PCR. (Adaptada de Olive y Bean 2 .)

En la amplificación al azar de ADN polimórfico (RAPD) o PCR con iniciadores arbitrarios (AP-PCR) se utilizan uno o varios cebadores con secuencias de nucleótidos aleatorias y de corta longitud (8-12 nucleótidos) que hibridan con regiones inespecíficas del genoma en condiciones de baja estringencia (temperatura de anillamiento a 36-45 °C y > 2 mM MgCl2)4. Las ventajas más interesantes de la AP-PCR son su rapidez, flexibilidad, fácil interpretación y relativamente bajo coste. Existen diversos estudios que indican que la AP-PCR posee una baja reproducibilidad (sobre todo cuando se comparan patrones de bandas entre laboratorios diferentes), por lo que es recomendable que esta técnica se valide y se optimice en cada laboratorio5-11. La baja reproducibilidad de la AP-PCR se debe a que es muy sensible a pequeñas variaciones metodológicas, como el procedimiento de extracción de ADN, el tipo de termociclador, la concentración de molde de ADN, la temperatura de anillamiento, la concentración de iones magnesio, etc.12

En general, la AP-PCR suele tener un poder de discriminación inferior al de la PFGE, aunque puede incrementarse con la utilización de varios cebadores y mediante la optimización de la PCR. La AP-PCR se ha utilizado en diversos estudios para tipificar bacterias ( Staphylococcus aureus resistente a meticilina, enterobacterias, Pseudomonas aeruginosa , Acinetobacter baumannii , Legionella pneumophila , etc.) y hongos ( Aspergillus fumigatus y Candida albicans )5-11.

La rep-PCR es otra técnica de tipificación en la que se utilizan cebadores que hibridan con secuencias de ADN repetidas o repetitivas (secuencias rep) que se encuentran distribuidas en el cromosoma de muchas enterobacterias y algunas bacterias grampositivas y hongos13. Con esta técnica se amplifican las regiones que separan las secuencias rep, por lo que el polimorfismo resulta de la variabilidad en la repetición de dichas secuencias y de la distancia entre copias contiguas causadas por inserciones o deleciones de ADN.

Las secuencias repetitivas palindrómicas extragénicas (secuencias REP) y las secuencias concenso repetitivas intragénicas de enterobacterias (secuencias ERIC) son algunas de las secuencias rep que más se han utilizado en estudios epidemiológicos de brotes infecciosos8,14-16.

La técnica de REP-PCR se caracteriza por su simplicidad (no requiere el uso de enzimas de restricción, ni técnicas electroforéticas especiales), rapidez (menos de 24 h) y su relativo bajo coste, una vez que se dispone de un termociclador. Los patrones de bandas suelen ser sencillos, como en A. baumannii , aunque en otros microorganismos, como Escherichia coli , la interpretación de los patrones es algo más dificultosa (fig. 2) debido a la proximidad que existe entre algunas bandas y al mayor número de bandas. Esta técnica posee un poder de discriminación y reproducibilidad inferiores a los de la PFGE, aunque para algunas bacterias, como A. baumannii, se ha visto que la REP-PCR presenta un poder de discriminación similar al de la PFGE y superior al de la AP-PCR8. Estudios realizados por Tenover et al17, y Van Belkum5 indican que la rep-PCR es tan discriminatoria como la AP-PCR y el PFGE para tipificar S. aureus. El poder de discriminación de la rep-PCR puede incrementarse con la utilización de cebadores fluorescentes18, aunque esto encarece bastante la técnica debido a que se necesita un secuenciador automatizado de ADN para analizar los patrones de bandas de ADN.

Figura 2. Patrones de REP-PCR obtenidos con cepas clínicas de A) Acinetobacter baumannii (imagen cedida por Germán Bou), y B) Escherichia coli (datos personales).

La amplificación de secuencias ERIC mediante PCR (ERIC-PCR) es otra técnica de tipificación utilizada para estudiar la relación clonal en diversas bacterias gramnegativas, como A. baumannii 16. Los patrones de ADN que se obtienen con la ERIC-PCR suelen ser menos complejos que los generados mediante REP-PCR.

La PCR-ribotipia se basa en la amplificación de las regiones espaciadoras que separan los genes ribosomales 16S y 23S2,3. Esta técnica es reproducible aunque posee un poder de discriminación bajo, que puede incrementarse con la utilización de enzimas de restricción. En el estudio realizado por Vila et al8 se ha observado que el análisis de los patrones de restricción de los amplificados de los genes ribosomales (ARDRA) y/o las regiones espaciadoras que separan los genes ribosomales 16S y 23S es una técnica con un poder de discriminación bastante inferior a de la AP-PCR, la ERIC-PCR y el PFGE.

La técnica de PCR-RFLP se basa en la digestión con enzimas de restricción de productos de amplificación de genes o secuencias de ADN polimórficas2,3. Con esta técnica se estudia una región muy limitada del genoma (p. ej., gen coa que codifica para la coagulasa o el gen spa que codifica para la proteína A de S. aureus resistente a meticilina)19, por lo que su poder de discriminación y reproducibilidad suelen ser algo inferiores al de los métodos de tipificación citados anteriormente. En general, el poder de discriminación de esta técnica depende de una serie de factores como la especie del microorganismo, el gen analizado y el tipo de enzima de restricción. El poder de discriminación de la técnica de PCR-RFLP es inferior al de la PFGE aunque puede incrementarse utilizando varias enzimas de restricción. La principal ventaja de la PCR-RFLP radica en la rapidez y simplicidad de la técnica, que permite la obtención de resultados en una sola jornada, y la reproducibilidad de los patrones de restricción.

El estudio del polimorfismo de la longitud de fragmentos amplificados (AFLP) se fundamenta en la amplificación mediante PCR de fragmentos de restricción (generados a partir de ADN cromosómico) a los que previamente se les ha unido unos adaptadores que hibridan con cebadores específicos20-23. Existen variaciones metodológicas del AFLP, dependiendo del número de cebadores (normalmente se utilizan 1 o 2), del tipo de marcaje de los cebadores (radiactivo o fluorescente) y del número de enzimas de restricción utilizadas (1 o 2). Los protocolos de AFLP más utilizados suelen emplear 2 enzimas de restricción y cebadores fluorescentes. Las ventajas más interesantes de este método son su elevada sensibilidad y su excelente poder de discriminación. La técnica de AFLP suele ser menos discriminativa que el PFGE, aunque para algunos microorganismos, como Enterococcus faecium , se ha observado que el poder de discriminación de ambos métodos son muy similares23. En cepas de Salmonella enterica serovar enteritidis , se ha observado que el AFLP es mucho más discriminativo que la PFGE24.

Entre los principales inconvenientes de esta técnica hay que destacar su laboriosidad, el elevado coste del equipo (se requiere un secuenciador automatizado de ADN), la obtención de patrones de bandas complejos (entre 30 y 50 fragmentos de distinto tamaño) y el análisis de los mismos con un software adecuado. Todo esto hace que el AFLP se utilice fundamentalmente en centros de referencia.

En los últimos años se ha desarrollado una técnica de tipificación (MLST) basada en la amplificación y secuenciación de genes denominados housekeeping, genes ribosomales y/o genes relacionados con factores de virulencia25. Esta técnica es laboriosa y requiere un equipo costoso y personal con experiencia, por lo que hoy día se utiliza en centros especializados o laboratorios de referencia.

En resumen, hoy día disponemos de algunas técnicas de tipificación basadas en la PCR que pueden utilizarse como método preliminar para el estudio de la relación clonal entre microorganismos de una misma especie. La elección de la técnica más adecuada depende de muchos factores, de los que los más importantes son los de tipo técnico (técnica rápida, poco laboriosa, fácil de interpretar y con un elevado poder de discriminación y reproducibilidad) y económico (bajo coste).


NOTA

Los artículos publicados en la sección "Formación Médica Continuada" forman parte de grupos temáticos específicos (antibiograma, antimicrobianos, etc.). Una vez finalizada la publicación de cada tema, se irán presentando al Sistema Español de Acreditación de la Formación Médica Continuada (SEAFORMEC) para la obtención de créditos.

Una vez concedida la acreditación, ésta se anunciará oportunamente en la revista y se abrirá un período de inscripción gratuito durante 3 meses para los socios de la SEIMC y suscriptores de la Revista, al cabo del cual se iniciará la evaluación, durante 1 mes, que se realizará a través de la web de Ediciones Doyma.

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